Менингококковая инфекция — острое инфекционное заболевание, характеризующееся преимущественным поражением мягких оболочек головного мозга и симптомами интоксикации.

Это заболевание известно с древних времен. Описание вспышек эпидемического цереброспинального менингита изложено в трудах Аретея (II век до н. э.), Цельса (I век до н. э.). Возбудитель впервые обнаружен в крови в 1899 г.

В последнее десятилетие основное внимание уделяется профилактике менингококковой инфекции, в том числе и применению вакцинации.

Возбудитель менингококковой инфекции представляет собой попарно расположенные бактерии, имеющие форму кофейного боба. Микробные клетки могут приобретать форму овала и располагаться в виде цепочки, отдельных кокков. Это наблюдается чаще при лечении антибиотиками. Менингококки неподвижны, не имеют жгутиков, не образуют спор. Они хорошо окрашиваются анилиновыми красками, грамотрицательны.

Менингококки могут размножаться только в присутствии человеческого или животного белка. 

Неустойчивы во внешней среде. Высокая температура (100 °С) убивает возбудителя за 30 с, при низких температурах (—10 °С) он погибает через 2 ч. Ультрафиолетовые лучи убивают менингококка почти мгновенно. Губительно на него действуют и дезинфицирующие средства.

Наибольшую опасность представляют больные в острый период заболевания. Возбудитель передается воздушно-капельным путем при разговоре, чихании, кашле. Для данного заболевания свойственна сезонность. Чаще подъем заболеваемости приходится на весенне-зимний период. Восприимчивость к менингококку всеобщая, но чаще болеют дети в возрасте от 1 года до 5 лет.

Распространение менингококковой инфекции повсеместное. По данным ВОЗ, она регистрируется в 150 странах мира, особенно ею заражены районы экваториальной Африки.

После перенесенной менингококковой инфекции остается стойкий иммунитет.